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Posture défensive : Le groupe du Repêchage 2018 brille à la ligne bleue

 

Le Match des Meilleurs Espoirs de la LCH/LNH Sherwin-Williams 2018 est souvent le premier contact des joueurs juniors majeurs avec la scène nationale.

Les 40 joueurs présentent leur histoire personnelle, mais les 12 défenseurs invites au match de cette année sont d’intérêt collectif puisqu’ils forment en groupe le cœur des joueurs de la LCH admissibles pour le Repêchage de la LNH en 2018.

« C’est exactement le contraire de l’an dernier », indique Kyle Woodlief, dépisteur en chef du Red Line Report. « L’an dernier, il était difficile de trouver un défenseur qui jouait en Amérique du Nord… tous les joueurs au sommet étaient des attaquants. »

Ryan Merkley du Storm de Guelph, hôtes du match vient en tête de la liste des défenseurs qui comprend aussi Tyle Smith des Chiefs de Spokane, Noah Dobson du Titan d’Acadie-Bathurst, Evan Bouchard des Knights de London, Alexander Alexeyev des Rebels de Red Deer, Jett Woo des Warriors de Moose Jaw, Jared McIsaac des Mooseheads de Halifax et Rasmus Sandin des Greyhounds de Sault Ste. Marie.

« Merkley est magique avec la rondelle », indique l’entraîneur-chef Darren Rumble des Wildcats de Moncton, qui a travaillé avec Merkley au camp le printemps dernier en préparation pour le Championnat du monde U-18 en Slovaquie. « Il réalise des jeux que 99 pour cent des joueurs ne voient pas. »

Alors que l’équipe canadienne médaillée d’or verra ses sept défenseurs passer au niveau supérieur, il n’est pas déraisonnable de s’attendre à une poignée du groupe émergent former le noyau du groupe défensif du pays l’an prochain au tournoi qui sera disputé à Victoria et à Vancouver.

Smith, McIsaac et Woo ont obtenu une place parmi les plus jeunes au sein du groupe U-18 le printemps dernier, étaient accompagnés par Merkley, Dobson et Kevin Bahl au Tournoi Ivan Hlinka que le Canada a remporté quelques mois plus tard.

Jeune joueur de 18 ans, Bouchard n’était pas admissible pour le tournoi Ivan Hlinka, mais il était le meilleur marqueur chez les défenseurs de la Ligue de l’Ontario au début de l’année 2018. Le défenseur droitier a été un des quatre défenseurs canadiens admissibles au Repêchage de la LNH à participer à la Série Canada-Russie CIBC 2018.

« J’aime Bouchard », affirme Woodlief. « Il joue avec confiance et de la bonne façon. »

Deux défenseurs de la LHJMQ (McIsaac et Dobson) sont fermement perçus comme des candidats pour la première ronde et ils ont grimpé au classement en vue du Repêchage, ce qui nous rappelle un autre ancien de la LHJMQ, Pierre-Olivier Joseph des Islanders de Charlottetown, l’an dernier à Québec. Joseph, en partie dû à son excellente prestation au Match des Meilleurs Espoirs de la LCH/LNH Sherwin-Williams a plus tard été un choix de première ronde (23e au total) par les Coyotes de l’Arizona.

Il est difficile encore de prévoir comment ce groupe de défenseurs de la LCH saura faire sa place à Dallas le 22 juin.

Un joueur qui a obtenu de très bons commentaires depuis l’âge de 16 ans et qui continue d’impressionner est Smith.

« C’est un joueur de premier plan », affirme Rumble dont le personnel a pris la décision difficile de préparer Smith, McIsaac et Woo à Merkley au sein de l’équipe U-18 du printemps dernier. « Il joue sur toute la surface de jeu, il possède un bon coup de patin, il tire bien et il passe bien. Il n’est pas gros, mais cela ne lui fera pas mal au hockey professionnel. »

Autre défenseur de la Ligue de l’Ouest, Woo sera aussi probablement réclamé dès la première ronde. Woo s’est taillé un poste chez les Warriors à un jeune âge il y a deux ans et il est devenu un des piliers de l’équipe l’an dernier. Il a raté une séquence importante cette saison en raison d’une blessure, mais il demeure un espoir convoité en raison de ses capacités défensives au sein d’une des meilleures équipes de la LCH.

« Il est grand et fort et il est solide dans les deux sens de la patinoire », indique Woodlief, ajoutant qu’il y aura des questions à savoir comment ses instincts offensifs fonctionneront dans la LNH

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